Menthol

Menthol was de bijnaam van Joseph Sylvester (1890 – 1955), de eerste neger in Hengelo.     Vanuit de Caraïben kwam hij in de jaren ’20 via Amerika en België naar Nederland. Het was een vlucht naar vrijheid. Als marktkoopman trok hij heel Nederland door. Hij verkocht tandpasta (Babajaba ‘het natuur geheim van het zwarte ras’), pijnstillers, hoesttabletten en dergelijke. Daarom stond hij ook bekend als Menthol. Op één van zijn reizen door Hengelo ontmoette de zwarte Menthol de blanke Marie ‘Roosje’ Borchert, het mooiste meisje van de stad. Roosje, mannequin, was een vrijgevochten dame van stand. Onder enorme belangstelling trouwden de twee in 1928 in Hengelo. Hij is zwart, zij blank, een schier onmogelijke combinatie. Het was één van de eerste gemengde huwelijken van Nederland. Later besloot Menthol zich te richten op de handel in dierenhuiden en het fokken van konijnen.

Iedereen in Hengelo kende Menthol vanwege zijn opvallende verschijning. Als hij niet aan het werk was kleedde hij zich als een echte dandy, in zijn zwarte smoking, slobkousen, hoge hoed, witte handschoenen en wandelstok met zware zilveren knop.

De Menthol collectie in Museum Hengelo bestaat uit verschillende voorwerpen uit het leven van Menthol: plakboeken, zijn beroemde wandelstok en zijn hoge hoed.
In 2009 is een film over zijn leven gemaakt.
Hengelo herdenkt Menthol met de Sylvesterprijs: deze wordt tweejaarlijks uitgereikt aan personen of instellingen in Hengelo die zich verdienstelijk hebben gemaakt op het gebied van diversiteit en verdraagzaamheid. De diversiteitsprijs bestaat uit een bronzen sculptuur van Joseph Sylvester, alias Menthol. Het is een initiatief van Artikel 1 van de grondwet:

‘Allen die zich in Nederland bevinden, worden in gelijke gevallen gelijk behandeld. Discriminatie wegens godsdienst, levensovertuiging, politieke gezindheid, ras, geslacht of op welke grond dan ook, is niet toegestaan.’